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粪便化石揭示巨型鸟塑造新西兰生态系统
信源:科学网|编辑:2018-02-13| 网址:http://www.popyard.org     抄送朋友打印保留

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当第一批人类在700年前登陆新西兰时,他们并没有发现哺乳动物。相反,他们发现了一种叫做“恐鸟”的巨型鸟类,以及许多其他的本土鸟类物种。很快,人们就把其中许多鸟“吃光了”。

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古老恐鸟可能通过吃蘑菇促进山毛榉繁衍。图片来源:Jamie

现在,通过破译在鸟类粪便中发现的古代DNA,研究人员能更清楚地知道这些鸟类物种的灭绝对新西兰的森林和灌木丛造成的影响。澳大利亚阿德莱德大学古代DNA专家Alan Cooper表示,研究表明蘑菇和其他真菌是这些已经灭绝鸟类饮食的重要部分,并且通过帮助真菌的传播,恐鸟强有力地塑造了新西兰的自然景观。现在,恐鸟已经消失了,“森林有可能失去了一个潜在的主要传播途径”。

“这篇论文是一个很好的例子,表明了古DNA研究技术的巨大潜力。”未参与该研究的加拿大麦吉尔大学生态遗传学家Melania Cristescu说。她对DNA中包含的信息感到惊讶,“研究人员能够借此识别出种类繁多的物种,并重建已灭绝物种的生态。”

在过去10年里,新西兰林肯郡土地保护研究所古生态学家Jamie Wood发现了成百上千的鸟粪化石,这些化石被很好地保存在该国各地的洞穴和浅层沉积物中。早些时候,Cooper和其他人做了一些初步的DNA研究,发现许多鸟粪石来自5种已经灭绝的恐鸟和鸮鹦鹉—— 一种极度濒危的鹦鹉。但是相关数据并没有提供这些鸟类食物的细节。

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