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94岁的新科女院士,41岁才获得博士学位
信源:普林小虎队微信公众号|编辑:2021-05-03| 网址:https://www.popyard.org     抄送朋友打印保留

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 2021年4月26日,美国科学院宣布了新当选的院士和外籍院士名单。在120名新科院士中,有59名女性,创下了纪录。其中有一位来自纽约哥伦比亚大学巴纳德学院(Barnard College)的女数学家,琼·伯曼(Joan Sylvia Lyttle Birman),出生于1927年5月30日,还差一个月就满94岁。这个年纪当选院士,即便不是纪录,想必也没有几个人能排在她前面。

张爱玲说过:“出名要趁早。”这话似乎尤其适合数学领域。有一种说法称数学是属于年轻人的学科,数学界最高奖之一的菲尔兹奖就只颁发给不超过40岁的数学家。大众的目光更多地汇聚在那些“神童”身上,看他们如何一路开挂,仿佛不是少年天才就没有前途。即便是魏尔斯特拉斯(Karl Weierstrass)和张益唐这样大器晚成的数学家,也在很年轻的时候便开始从事高质量的数学研究。从这一点来看,伯曼的经历在数学家中相当罕见。

琼·伯曼原姓莱特(Lyttle),出生于纽约的一个犹太移民家庭,是四姐妹中的老三。不同于传统的“犹太高知”形象,琼的父母都没有上完中学,但他们对子女的教育非常严格。即便琼在考试中得了98分,父母也会追问:“那两分是怎么丢的?”高中毕业后,琼进入斯沃斯莫尔学院(Swarthmore College)学习数学。为了离家更近,她转学至巴纳德学院。这是哥伦比亚大学附属的一所女子学院,是著名的“七姐妹学院”之一。

当时常春藤联盟的大学仅招收男生,普林斯顿、哈佛、耶鲁都是到1969年才招收女生。(作为对比,北京大学在1920年便招收了第一批女生。)对有志于接受高等教育的女性来说,七姐妹学院就是她们最好的选择。然而,巴纳德学院开设的数学课程很浅,高级数学课必须要到马路对面的哥大本部去上。琼经常发现自己是班上唯一的女生,这不禁让她产生了“女生不适合学数学”的念头。

1948年大学毕业后,琼在工业界工作了十多年。在此期间,她短暂回到哥伦比亚大学,于1950年获得物理硕士学位。同样在1950年,她与物理系同学约瑟夫·伯曼(Joseph Leon Birman)结婚。(约瑟夫后来成为一位知名物理学家和社会活动家。

上世纪八十年代,中美两国物理学会设立了一个合作研究计划,让中国的中年物理学家有机会赴美深造,约瑟夫·伯曼就是这一计划的美方负责人。他跟周光召、黄昆等中国物理学家都有交往。)

1961年,已经是三个孩子母亲的琼·伯曼进入丈夫任教的纽约大学,成为一名半职的数学研究生。因为家庭负担沉重,琼起初每年只修一门课,后来增加到两门。修够课程后,她通过了硕士毕业考试。

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